Рибонуклеиновые кислоты (РНК) и дезоксирибонуклеиновые кислоты (ДНК) различаются тем, что в их основе лежат разные моносахариды. В основную цепь РНК входят остатки рибозы, в свою очередь цепь ДНК содержит 2-дезоксирибозы. Нуклеотидные звенья ДНК, как правило, содержат аденин, гуанин, цитозин и тимин. В составе РНК место тимина занимает турацил.
Макромолекулы ДНК являются самыми длинными из всех известных макромолекул, в то время как молекулярная масса РНК значительно меньше.
В описании строения нуклеиновых кислот учитываются деление организации макромолекул на первичную и вторичную структуру. Первичная структура — это нуклеотидный состав с определенной последовательностью нуклеотидных звеньев в полимерной цепи. Сокращённое однобуквенное обозначение этой структуры выглядит следующим образом: …– А – Г – Ц –… Вторичная структура нуклеиновых кислот — это пространственно упорядоченные формы полинуклеотидных цепей, она представляет собой две параллельные неразветвленные полинуклеотидные цепи, закрученные вокруг общей оси в двойную спираль.

между пуриновым основанием одной цепи и пиримидиновым основанием другой цепи возникают водородные связи. Эти основания составляют комплементарные пары. Водородные связи между комплементарными парами возникают из-за пространственного соответствия.

Водородные связи, возникающие между другими парами оснований, не позволяют им разместиться в структуре двойной спирали.

Комплементарность полинуклеотидных цепей является основой главной функции ДНК на уровне химических процессов. ДНК может не только служить в качестве записи и хранения информации, но и использовать ее. Это объясняется тем, что молекулы ДНК могут реплицироваться.

В отличие от ДНК, молекулы РНК имеют лишь одну полинуклеотидную цепь и не обладают строго выраженной формой. Основное предназначение РНК – биосинтез белка. РНК делятся на три вида: информационные, которые передают закодированную в ДНК информацию о структуре белка от ядра клетки к рибосомам; транспортные, которые служат для сбора аминокислот и доставки их в рибосому; рибосомные, основная задача которых – синтез белка определенного строения по программе, считываемой с информационной РНК