Как правило, генные мутации встречаются  очень редко – в одном случае из ста. Это является одной из причин изменчивости организмов, наряду с комбинационной изменчивостью. Такие изменения генома проявляются в виде перестройки хромосом или в появлении новых аллелей. В качестве яркого примера геномной мутации можно привести изменение числа хромосом в клетке. Несмотря на то, что генные мутации – редкое явление, на фоне большого количества генов эти изменения проявляются довольно ярко.

Мутации определяются как стойкие изменения генотипа, возникающие случайным образом. Они могут затрагивать как целые хромосомы, так и отдельные их части. В качестве примера явной мутации можно привести альбинизм (отсутствие пигмента) или отсутствие перьевого покрова у птиц. Но в основном мутации не проявляют себя внешне, являясь незначительными и неопасными допустимыми отклонениями.

Впервые термин «Мутация» начали использовать в начале девятнадцатого века. Его ввел ученый Г. де Фриз. Латинский корень этого слова – «мутатио», означает «перемена, изменение». Тогда этим термином обозначали непредусмотренные наследственные изменения.

Хромосомные и геномные мутации имеют ряд отличий. Помимо того, что мутации классифицируются по способу возникновения, они также имеют подвиды. Это прямые мутации, которые могут возникнуть при «одомашнивании» животных или, наоборот – при условиях жизни в дикой природе происходят обратные мутации. Мутации могут возникать в половых клетках (генеративные мутации).

Мутации также делятся на вредные, нейтральные и полезные. Например, мутации в соматических клетках нередко провоцируют онкологические процессы, и их можно классифицировать, как вредные. Устойчивость мутации, как правило – явление стабильное. Однако могут быть и исключения в виде динамических мутаций.

Несмотря на то, что само слово «мутация» вызывает у нас не очень приятные ассоциации, в целом – это неизбежный процесс, который постоянно проявляет себя в ходе эволюции и позволяет многим видам живых организмов приспосабливаться к окружающим условиям.

Конечно, мутации могут быть как полезными, так и вредными, и это определяется субъективно. Например, некоторые виды мутаций, которые помогают животным адаптироваться в одних условиях, способны погубить всю популяцию в других условиях.

Мутации также играют непосредственную роль в селекции и получении полезных сортов растений и видов животных.