1  Молекулы нуклеиновых кислот крупнее молекул основной массы используемых организмом белков и содержат кислород, азот, фосфор, углерод и водород. Впервые нуклеиновые кислоты были выделены биологом Фридрихом Мишером в 1870 году – для этого были использованы ядра гнойных клеток.

 Название молекул содержит в себе информацию о том, что они обладают кислотными характеристиками и были в первую очередь обнаружены в ядрах клеток. Изначально ученые считали, что таких кислот всего две – РНК и ДНК, однако сегодня эти кислоты делятся на несколько подвидов, которые отличаются как по своему строению, так и ролью, выполняемой ими в процессах обмена веществ.

 ДНК как правило содержится в хромосомах ядра клетки и в ее хлоропластах и митохондриях , но в меньшем количестве. Это главный носитель генетической информации. РНК по большей части находится в ядре, рибосомах и в незначительных количествах в других частях клетки.

 Основа нуклеиновых кислот – нуклеотиды, каждый из которых имеет свое азотистое основание, пяти углеродный сахар и фосфорную кислоту. Эти азотистые основания делятся на пурины и пиримидины. В РНК содержатся аденин и гуанин (пуриновые основания), а также цитозин и урацил (пиримидиновые основания).

 ДНК также содержит аденин, гуанин, цитозин, и тимин в качестве второго пиримидинового основания, а также дезоксирибозу и фосфорную кислоту. Молекулы нуклеиновых кислот построены из линейных цепей нуклеотидов, которые соединяются между собой эфирной связью. Такая связь пролегает от сахара одного нуклеотида к фосфорной кислоте другого.

Специфичность нуклеиновой кислоты определяется, тем в какой  последовательности расположены ее четыре типа нуклеотидных цепей.